Équinoxe de printemps : tout savoir sur cet événement astronomique

Le terme équinoxe de printemps ou équinoxe vernal vient du latin “æquinoctium” (“nuit égale”), car pour les humains, le phénomène le plus évident est que la durée du jour devient la même que la durée de la nuit. 

L’équinoxe vernal correspond à la période de l’année où le soleil traverse le plan équatorial de la Terre. Ensuite, l’étoile est située au zénith de l’équateur, de sorte que le jour et la nuit puissent partager le temps de manière égale, dans les hémisphères nord et sud.

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De notre côté, les jours s’allongent de plus en plus, et nous sommes à mi-chemin entre la courte journée de décembre et la longue journée de juin. Lors de l’équinoxe vernal, l’axe de rotation de la terre elle-même correspond précisément à l’axe de rotation de la terre autour du soleil. Sur notre planète, lors de l’équinoxe de printemps, nos étoiles apparaissent à l’est à l’aube et disparaissent à l’ouest.

Équinoxe de printemps, le phénomène

Ce phénomène est également lié à la géométrie. L’axe de rotation de la Terre est naturellement incliné de 23,4 ° par rapport à son plan orbital. En d’autres termes, notre planète est “inclinée” par rapport à l’avion en orbite autour du soleil. Par conséquent, les étoiles l’éclairent de différentes manières selon la période de l’année.

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Ce phénomène explique pourquoi les jours entre l’été et l’hiver sont allongés ou raccourcis. En raison du réchauffement ou du refroidissement des masses d’air et des océans en fonction du temps passé à la lumière des étoiles chaque jour, cela conduit également à une augmentation des saisons. En revanche, la distance entre le soleil et la terre n’est pas directement liée à la température.

Pour les habitants de l’hémisphère nord, ce phénomène marque le début du printemps. Les jours continuent de s’étendre jusqu’au solstice d’été du 21 juin, lorsque le printemps se termine. Au contraire, dans l’hémisphère sud, l’automne a commencé. La durée de la journée diminue progressivement jusqu’au solstice d’hiver du 21 juin.

Équinoxe de printemps, à quel moment ?

Quelques informations utiles à savoir : 

  • L’équinoxe vernal se produit généralement le 20 ou le 21 de chaque mois (selon l’année) (57 fois le 21 mars au 20e siècle).
  • En 2016, l’année a été le 20 mars et 5 h 30 du matin ne s’est jamais produit depuis 1896.
  • L’équinoxe vernal de 2018 est le 20 mars, 17 h 15, et il durera jusqu’au 20 mars 2044. Il se tiendra 20 fois le 19 mars au 21e siècle.

Les astronomes et les mathématiciens calculent la date de l’équinoxe vernal chaque année. Il s’agit de prédire le moment exact où le plan équatorial coïncide avec le plan orbital de la Terre. En raison de la différence entre notre calendrier, notre système horaire et le mouvement des étoiles, des calculs sont nécessaires. 

Premièrement, l’orbite de la Terre n’est pas parfaitement circulaire, donc selon sa position sur cette orbite, la Terre sera plus ou moins proche du Soleil (minimum 147 millions de kilomètres, maximum 152 millions de kilomètres). Cela rend inévitablement la durée de chaque saison très irrégulière, de sorte que les dates au printemps changeront.

En revanche, la date de l’équinoxe vernal peut être déterminée en observant un jour par rapport à l’est (ou le coucher du soleil à l’ouest) : l’équinoxe vernal survient le jour où le soleil s’arrête. De ce point, il monte au sud et s’élève au nord (voir coucher de soleil ou équinoxe d’automne). En interpolant l’angle azimutal du soleil sur 90 ° (ou 270 ° au coucher du soleil), le moment exact peut être appris à partir de deux angles azimutaux ascendants consécutifs du soleil.

On dit souvent que « à l’équinoxe de printemps, le soleil se lève à l’est et se couche à l’ouest », mais ce n’est que vrai : la règle ignore le mouvement du soleil ce jour-là. 

Si le soleil se lève précisément à l’équinoxe vernal, il ne peut se lever précisément qu’ à l’est, ce qui est le cas pour tout le méridien. Mais douze heures après le coucher du soleil, sa déclinaison changera légèrement (une différence d’un cinquième de degré), et elle ne tombera plus avec précision à l’ouest. 

Cependant, pour les observations actuelles, cette différence n’est pas très évidente (un tiers de l’angle azimutal, pour une latitude d’environ 45 °).

L’ observation astronomique du soleil à son levée n’est pas très précise, car c’est l’endroit où la réfraction atmosphérique est la plus forte, ce qui conduit à une incertitude sur le temps de montée astronomique et l’azimut.

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